My Op-Ed published in the Ottawa Citizen March 25, 2019
Stage 2 LRT public murals should put local artisans first

By Jamie Kwong,

Candidate, Rideau-Rockcliffe City Councillor

On March 14, the City of Ottawa announced it had put out a call to international artists for the Stage 2 Confederation Line LRT public art program, for a series of projects worth an estimated $6.36 million.

Julie Dupont, the city’s manager of the public arts program, said an international search is “best practice.” At no point has the public been consulted on the criteria for public art which, ultimately, belongs to the community.

One local artist says the announcement is a slap in the face.

 “Mural artists in Ottawa have the experience with large spaces and managing money around large procurement contracts, which are hard to come by,” says Dom Laporte, one of a group of Ottawa muralists who worked on the Kent St. W. Station project for Stage 1.  “Why does the city feel a need to go outside our backyard?”

Ignoring local artisans is a missed opportunity

Beyond lack of consultation, the city has missed a key opportunity to showcase local or national artists. There are strategic economic reasons to partner with Canadian muralists first:

  • Multiple millions of dollars would stay local and be reinvested by artists here in Ottawa;
  • Showcasing local artists on a central transit line for tourists to the National Capital would elevate the reputation of Canada’s artists on the world stage;
  • Partnering with local muralists offers opportunities to collaborate on future projects, including neighbourhood revitalization, festivals and other public events that draw people into our city.

A missed opportunity to celebrate Canada’s Indigenous artists

Indigenous art is experiencing a worldwide renaissance. Indig Inc. was established in 2015 as an online retailer for local Aboriginal artisans in Saskatoon and is now a multi-million-dollar retailer and distributor of Indigenous art.

Ottawa artist Justin Holness, founder of TR1BE Academy, was named CBC’s trailblazer of the year in 2018 for his commitment to fostering art among Aboriginal youth. He says leaving the public out of LRT transit is another means of shutting out Indigenous artists.

“Art, to me, is storytelling,” says Holness. “What truth are we telling through these murals? The city is making decisions for the artists without any kind of consultation with the people affected. They’re looking to international artists to tell our story. That’s not best practice. Best practice starts with consulting local artists and Indigenous artists and the community that’s living here. Let us decide the story we want to tell.”

An innovative way to battle vandalism

When I was the executive director of the Vanier Business Improvement Area we had to find a creative way to rid one of our main streets, Montreal Rd., of graffiti, which was damaging local business.

In consultation with residents in Vanier and beyond, we developed an innovative anti-vandalism strategy that engaged local artists to create attractive public murals where graffiti was prominent. We consulted with 1,000 individuals to rank five bids. More than half of those consulted chose the winning bid.

International artists are not proven “best practice”

The City should not forget that failure to consult the public has proven disastrous in the past. The revitalization of Elgin St. reminds us of the 2014 “badminton racket blunder,” at Jack Purcell Park. An international artist commissioned for that project accidentally honoured the wrong Jack Purcell by creating a series upright metal hoops to look like badminton rackets.

If city officials are serious about boosting our local economy and promoting our city, they must bring the public into consultations and give Canadian artists the first chance to step up.

“In Ottawa, alone, never mind across Canada, we have people more than capable of technically and creatively taking on these projects,” says muralist Laporte. “Let’s give artists here a stab at the bid first.”

Public spaces belong to us. The community needs to be brought into consultations about public art and the transit that serves them.

City of Ottawa staff prepare bid criteria, oversee administration and will ultimately manage the project. But the commission and the selection of public artwork must be the decision of the public.

Où est le public dans l’art public?

Par Jamie Kwong,

Candidate-Conseillère à la Ville pour Rideau-Rockcliffe  

Alors que la ville se prépare pour la deuxième étape de la Ligne de la Confédération du Train léger, des projets d’art public d’une valeur de 6,36 millions de dollars ont été annoncés. La ville n’a pas consulté le public sur ces projets d’art public.

Le 14 mars, la responsable de la programmation artistique publique, Julie Dupont, a annoncé que les artistes internationaux se verraient proposer une première tentative de candidature, citant comme une «pratique exemplaire» le fait de regarder d’abord à l’extérieur d’Ottawa. Les artistes locaux le voient comme une gifle.

«Les artistes muraux d’Ottawa ont l’expérience des grands espaces et de la gestion financière autour de gros contrats d’achat, qui sont difficiles à obtenir», explique Dom Laporte, l’un des peintres d’Ottawa qui ont travaillé sur le projet de l’étape 1 de la station Kent St. W. «Pourquoi la ville ressent-elle le besoin d’aller à l’extérieur?»

L’artiste d’Ottawa Justin Holness, fondateur de la TR1BE Academy, a été nommé pionnier de l’année par CBC en 2018 pour son engagement à promouvoir l’art chez les jeunes Autochtones. Il dit que laisser le public en dehors de la discussion exclut par inadvertance les artistes autochtones.

«La ville recherche des artistes internationaux pour raconter notre histoire sans aucune consultation, » déclare Holness. «Ce ne sont pas les meilleures pratiques. Les meilleures pratiques débutent en consultant les artistes locaux et les artistes Autochtones et la communauté qui vit ici. Laissez-nous décider de l’histoire que nous voulons raconter. »

Un moyen innovant de lutter contre le vandalisme

Lorsque j’étais directrice exécutive de la zone d’amélioration commerciale de Vanier, nous devions trouver un moyen créatif de débarrasser l’une de nos rues principales, le chemin Montréal, de graffitis, qui nuisaient aux entreprises locales.

En consultation avec les résidents de Vanier et des environs, nous avons élaboré une stratégie novatrice de lutte contre le vandalisme, qui a fait appel à des artistes locaux pour créer des peintures murales attrayantes là où le graffiti occupait une place importante. Nous avons consulté 1 000 personnes pour sélectionner cinq offres. Plus de la moitié des personnes consultées ont choisi l’offre gagnante.

Laisser le public de côté ignore les meilleures pratiques

Vous souvenez-vous de la «gaffe» de la raquette de badminton» au parc Jack Purcell à l’angle de la rue Elgin? Un artiste international mandaté pour ce projet, a accidentellement rendu hommage au mauvais Jack Purcell en créant une série de cerceaux métalliques en métal qui ressemblent à des raquettes de badminton.

Les espaces publics appartiennent au public. La communauté doit faire des consultations sur l’art public et le transport en commun qui les dessert.

Le personnel de la Ville d’Ottawa prépare les critères d’offres, supervise l’administration et, à terme, gère le projet. Mais la commande et la sélection des œuvres publiques doivent être la décision du public.